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    疫苗經濟學之二 | mRNA技術:諾獎級別的醫學突破

    2021-06-06 04:23:57大公報 作者:李靈修
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      新冠疫苗是mRNA(信使核糖核酸)技術在醫學領域的首次應用。由于mRNA疫苗具備低成本、高保護率、易于大規模生產等特性,未來有望顛覆疫苗產業傳統研發路徑,甚至成為人類攻克癌癥的最大希望。

      mRNA疫苗的原理是將攜帶病毒關鍵蛋白的mRNA注射人體,使之“編譯”出相應蛋白質抗原片段,誘使免疫系統識別后產生抗體。實際上,mRNA疫苗引導人體模擬了病毒感染的全過程,同時引發體液免疫與細胞免疫,因此保護率通常在95%以上。該技術的核心優勢是可以表達任意種類的蛋白,在特斯拉創始人馬斯克眼中,“它就像一個電腦程序,你可以對其進行編程以執行所需的任何操作。”

      有關mRNA的醫學研究可追溯至上個世紀90年代。1990年,威斯康星大學的科研團隊首次發現,將體外轉錄的mRNA注射至小鼠骨骼肌內,可以表達相應蛋白質并產生免疫反應。但科學家很快發現兩大難題:mRNA本身非常不穩定,在體內環境中會迅速降解;mRNA具有較強的免疫原性,容易引起人體的過敏反應。

      也因此,mRNA技術的發展長時間停滯,直到匈牙利裔女科學家Katalin Kariko展開長達四十余年的研究苦旅。

      Katalin Kariko于1955年出生在匈牙利的一個南部小鎮,23歲時在塞格德大學生物研究中心開始職業生涯,由于當地實驗室條件不足,1985年舉家移民美國繼續mRNA的相關研究。Kariko首先在費城坦普爾大學(Temple University)獲得一份教職,但校方屢次拒絕批準科研經費。

      1990年,Kariko在賓夕法尼亞大學擔任研究助理教授,但其在mRNA技術領域的研究同樣不被看好,甚至在1995年遭遇降職,一度被趕出實驗室。1998年,Kariko的研究方向獲得同校醫學教授、免疫學家德魯.韋斯曼(Drew Weissman)的認同,兩人結成研究合作夥伴。在此期間,二人合力破解了mRNA免疫原性的難題,并在《Immunity》雜志發表論文,但當時未能引起太大反響。

      隨著脂質納米顆粒技術的成熟,近年mRNA醫藥的臨床試驗開始增多,枯坐冷板櫈多年的Kariko也將mRNA技術專利分別授權給美國公司Moderna與德國企業BioNtech。2013年,她還受邀擔任了BioNTech的高級副總裁,時年58歲。

      2019年,多家布局mRNA技術的中國企業先后成立,創始人多有海外研究背景,或曾就職于mRNA技術研發企業,其中包括艾博生物、斯微生物、沃森生物及康希諾生物等。據業內人士透露,國產mRNA新冠疫苗最快將于年內上市,而復興醫藥也有計劃組建國產“復必泰”管線。

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